IVAN "EL TERRIBLE" CALDERÓN PÉREZ

Este artículo fue escrito por Daniel Potter para Society for American Baseball Research

Hay muchas formas de llamar la atención como beisbolista profesional y a lo largo de su carrera, Iván Calderón recibió mucha atención.

 

Al principio, fue como un prospecto de cinco herramientas para los Marineros de Seattle; un niño imperdible con tremendo poder y talento puro que arrasó en las ligas menores. Poco tiempo después de llegar a Seattle, Calderón fue catalogado como un holgazán que no se apresuraba ni trabajaba duro. Era una reputación que no se merecía, basada más en estereotipos étnicos que en hechos reales en el campo. En realidad, estaba jugando herido, después de haberse lesionado gravemente el hombro al lanzarse a por una pelota. Quienes jugaron con él, dicen que Calderón estaba extremadamente dedicado a su oficio. El entrenador de bateo de los Medias Blancas, Walt Hriniak, fue tan lejos como para llamarlo uno de los trabajadores más duros que jamás haya tenido.

 

Calderón era conocido como un jugador extravagante y llamativo, un hombre grande con grandes cadenas de oro y una gran sonrisa. Llevaba joyas por valor de miles de dólares tanto dentro como fuera del campo en una época en que tal cosa estaba mal vista por gran parte del establecimiento de la vieja escuela del béisbol.

 

"No estoy preocupado por él en el campo", dijo su manager en Montreal Buck Rodgers sobre Calderón en 1991. "Solo espero que no lo asalten fuera del campo". 2

Con el tiempo, Calderón se hizo conocido como uno de los mejores jardineros izquierdos de su tiempo, un bateador decisivo con poder de brecha a brecha y un buen ojo para la zona de strike. Los Expos de Montreal pensaron tan bien en su habilidad que cambiaron a Tim Raines, posiblemente el mejor jugador en la historia de la franquicia, a los Medias Blancas de Chicago para conseguirlo.

 

Al final de su carrera, Calderón se había ganado una reputación mucho menos deseable, pero no infrecuente entre los atletas profesionales. Se le consideraba propenso a sufrir lesiones. Y a diferencia de su reputación anterior como jugador "vago", la etiqueta de lesión era bien merecida. Calderón sufrió varias lesiones importantes en el transcurso de sus 10 años de carrera en las Grandes Ligas, sobre todo la molesta lesión en el hombro de la que nunca se recuperó por completo.

 

Y Calderón también será recordado por la forma espantosa en que murió. En diciembre de 2003, a la edad de 41 años y casi 10 años después de retirarse del béisbol, Calderón fue asesinado a tiros al estilo de una ejecución en un bar cerca de su casa en Puerto Rico. Los informes iniciales indicaron que fue asesinado por un hombre a quien le había prestado dinero como fiador, pero hasta el día de hoy, su asesinato sigue sin resolverse3.

Iván Calderón Pérez nació el 19 de marzo de 1962 en Fajardo, Puerto Rico, una ciudad costera en el extremo noreste de la isla. Su padre, Eliseo, trabajaba en la construcción, pero luchaba por mantener a su familia de seis miembros con solo $ 120 al mes.4 Iván Calderón se destacó tanto en béisbol como en voleibol en la Escuela Intermedia Mediana Alta en la cercana Loiza antes de abandonar la escuela a la edad de 14 años. para jugar béisbol a tiempo completo.5 Dice que creció idolatrando a Roberto Clemente y otras estrellas puertorriqueñas y reconoció desde una edad temprana que el béisbol podría ser una buena manera de mantenerse a sí mismo y a su familia. "Vi a los jugadores de Puerto Rico - Roberto Clemente, Vic Power, Orlando Cepeda - todos dejar la isla para jugar béisbol en Estados Unidos", dijo Calderón. “Tenían mucho dinero, buenos autos, buena ropa y joyas. Mucha gente me dijo que cuando tenía 16 años jugaba bien ”6.

Uno de los que más probablemente elogió el juego de Calderón fue el cazatalentos de los Marineros de Seattle, Luis Rosa, a quien se le atribuye haber firmado al entonces joven de 16 años como agente libre no reclutado el 30 de julio de 1979.7 Calderón comenzó su carrera profesional en 1980, con los Bellingham Mariners llenos de talento en la Northwest League. El joven de 18 años demostró rápidamente que pertenecía, bateando la friolera de .370 en sus primeros 31 juegos. Se enfrió, pero aún así terminó con un promedio de bateo de .318 y nueve triples, el líder de la liga.

 

El toletero jardinero izquierdo, fue uno de los ocho futuros jugadores de Grandes Ligas en los Bellingham Mariners de esa temporada, un equipo que terminó con un récord de 45-25, el mejor de la liga. El éxito de Calderón continuó la temporada siguiente con los Wausau Timbers, otro equipo finca de los Marineros ricos en talento que dominaban su liga. Fue uno de los bateadores más peligrosos de los Timbers, terminando segundo en el club con 20 jonrones mientras bateaba .306, impulsando 62 carreras y robando 26 bases. Fue la primera de dos temporadas en Wausau para Calderón, quien siguió su temporada de 1981 con un 1982 aún mejor, conectando 24 jonrones, impulsando 89 carreras y bateando para .286.

Una promoción a los Miradores (Lookouts) de Chattanooga Doble-A en 1983 hizo poco para frenar el progreso de Calderón. Con solo 21 años, Calderón era uno de los jugadores más jóvenes en Doble A, pero aún así logró formar parte del equipo All-Star de la Liga Sur. Obtuvo grandes elogios de su manager, Bill Haywood. "Es una superestrella potencial. Él golpea la pelota tan bien como cualquiera en las grandes ligas ”, dijo Haywood a The Sporting News. "Tiene velocidad de Grandes Ligas, un brazo de Grandes Ligas, un bate de Grandes Ligas. Rezo para que no le pase nada. Si no es así, estará allí mucho tiempo ". 8

Calderón terminó la temporada empatado en el liderato en hits (170) y liderando la liga en triples (15), y entre los 10 primeros en casi todas las demás categorías ofensivas, incluido el promedio de bateo (.311), carreras (92) y carreras impulsadas ( 80).

 

Para 1984, Calderón era uno de los mejores prospectos de los Marineros entre un grupo de jugadores jovenes, el gerente general Hal Keller quería retenerlo.9 El jugador de 22 años abrió esa temporada con los Marineros en la filial Triple-A Salt Lake City; Gulls. Rápidamente se estableció como uno de los mejores bateadores de la Liga de la Costa del Pacífico. Estaba bateando .365 cuando Seattle llamó, promoviéndolo a las Grandes Ligas el 10 de agosto. Insertado como el jardinero central titular de los Marineros, Calderón luchó en el plato durante las siguientes dos semanas, manejando solo cinco hits en 24 turnos al bate antes. una lesión en la muñeca lo dejó paralizado por el resto de la temporada. Fue la primera de varias lesiones importantes que sufrió Calderón a lo largo de su carrera.

Tanto Calderón como los Marineros estaban generando mucho revuelo durante la primavera de 1985. Después de todo, el equipo tenía los dos mejores novatos de la liga en 1984; en la primera base Alvin Davis y el lanzador Mark Langston junto con varios jóvenes Marineros prometedores que hicieron su debut en las Grandes Ligas en 1984, incluidos Jim Presley, Danny Tartabull y Calderón. Agregue a los lanzadores Mike Moore, Matt Young, Ed Vande Berg y Edwin Nuñez, había muchas razones para creer que los Marineros podrían tener un récord de victorias por primera vez en la historia de la franquicia. No fue así, los Marineros (74-88) terminaron en el sexto lugar entre  los siete equipos de la División Oeste de la Liga Americana.

A pesar de ganar seis juegos de sus primeros siete, los Marineros una vez más demostraron ser incapaces de mantener el impulso y terminaron el año con un decepcionante 74-88. Para Calderón, 1985 fue un microcosmos de lo que vendrá. Entró en la lista del día inaugural por primera vez en su carrera, pero los efectos residuales de su lesión en la muñeca lo limitaron principalmente a tareas de bateador emergente. Calderón comenzó a tener tiempo de juego regular a mediados de mayo y a mediados del verano, era uno de los mejores bateadores de Seattle y uno de los principales candidatos a Novato del Año. Todo eso terminó durante la huelga de dos días a principios de agosto cuando se descubrió que Calderón había estado jugando con una muñeca rota, terminando su temporada.10 Terminó el año bateando .286 con ocho jonrones en 67 juegos.

Después de la temporada, la muñeca de Calderón había mejorado lo suficiente como para permitirle regresar a la liga de invierno de Puerto Rico, donde se encontraba entre los mejores jugadores de la liga. Su buen juego continuó en los entrenamientos de primavera de 1986, lo que le valió a Calderón el puesto titular en el jardín derecho. Bateó de forma segura en ocho de los primeros nueve juegos de Seattle, pero fue el único punto culminante en lo que se convertiría en otro año decepcionante tanto para Calderón como para los Marineros.

El equipo tuvo problemas a principios de mayo, el manager Chuck Cottier fue despedido y reemplazado por el veterano capitán Dick Williams. El apasionado Williams y su joven jardinero derecho se enfrentaron casi desde el principio. Las cosas llegaron a un punto crítico a mediados de mayo, cuando un cazatalentos de Kansas City fue citado diciendo que Calderón no tenía "el corazón para ser un buen jugador de Grandes Ligas" .11 Era una crítica demasiado común a los jugadores latinos de la época, una crítica que muchos ahora sienten que tenía un trasfondo racista. El gerente general de los Marineros, Dick Balderson, trató de usar la cita como motivación para Calderón, sentándolo a él y a su agente para discutir el tema.12 No funcionó, la conversación solo agrió la relación entre el club y su joven jardinero derecho y el 26 de mayo, Calderón fue enviado a Triple A, poniendo fin a su carrera en Seattle.

"No me querían en Seattle", dijo Calderón. Dick Williams me envió abajo. No le caía bien: no sé por qué, les pregunté si podían cambiarme y lo hicieron ”. 13

Ese canje se produjo en junio de 1986, cuando los Marineros cambiaron a Calderón a los Medias Blancas de Chicago por el receptor Scott Bradley. Bradley tuvo una carrera sólida en Seattle, pero al final de la temporada de 1987 estaba claro que Chicago se llevó la mejor parte del trato.

Calderón jugó brevemente para los Sox en julio, agosto y septiembre antes de regresar a casa para otra temporada en la liga de invierno de Puerto Rico. Lideró la liga en jonrones y fue nombrado Jugador Más Valioso del Juego de Estrellas. El gerente general de los Medias Blancas, Larry Himes, visitó a Calderón en Puerto Rico y le dijo al joven toletero que el equipo contaba con él para proporcionar el golpe que tanto necesitaba en la alineación.

El mánager de Chicago; Jim Fregosi, se hizo eco de ese sentimiento durante los entrenamientos de primavera y dijo que estaba ansioso por ver qué podía hacer Calderón con 500 turnos al bate en las Grandes Ligas en el transcurso de una temporada.14 Por primera vez en su carrera en las Grandes Ligas, Calderón estaba recibiendo un refuerzo positivo muy público de sus empleadores, y los recompensó con lo que sería la mejor temporada de su carrera en las Grandes Ligas.

A mediados de mayo, era uno de los bateadores más productivos de la alineación de los White Sox antes de que un severo esguince de tobillo lo obligara a ingresar en la lista de lesionados. Calderón estaba bateando .286 con cuatro jonrones en ese momento, aparentemente no lo suficientemente bueno como para ganarse el cariño del establecimiento de la vieja escuela que dirigía el juego.

Una columna en The Sporting News el 1 de junio afirmó que varios ejecutivos de la oficina principal creían que Calderón estaba sacando el menor provecho de su capacidad que cualquier jugador de Grandes Ligas. Un G.M. sin nombre incluso llegó a decir que era “… demasiado relajado, demasiado vago. Tiene el potencial de ser una estrella, pero nunca triunfará ". 15

Calderón rápidamente demostró que sus detractores estaban equivocados. El 31 de mayo, regresó de la lista de lesionados a lo grande, con dos jonrones contra los Medias Rojas de Boston. Al final de la temporada, Calderón terminó liderando a los Medias Blancas en casi todas las categorías ofensivas, incluido el promedio de bateo (.2933, frente a .2930 de Harold Baines), hits (159), dobles (38), jonrones (28) y carreras anotadas. (93). Su temporada de 1987 también incluyó una de las mejores atrapadas jamás capturadas en una película, cuando trepó la pared del jardín izquierdo en el Tiger Stadium para robarle un jonrón a Alan Trammell.

Una cosa que no se informó ampliamente en ese momento fue el hecho de que Calderón había estado jugando con una molesta lesión en el hombro izquierdo durante las últimas temporadas, una lesión que había sufrido mientras realizaba una atrapada varios años antes.17 La lesión provocó innumerables inyecciones de cortisona y varias cirugías, la primera de las cuales se realizó en agosto de 1988. Esa cirugía cerró lo que ya había sido una temporada muy frustrante para el joven toletero.

Las cosas cambiaron para Calderón en 1989, aunque nunca fue la amenaza de poder que alguna vez fue. Una vez más, lideró al equipo en prácticamente todas las categorías ofensivas, incluidos promedio (.286), hits (178), dobles (34), jonrones (14), carreras impulsadas (87) y carreras anotadas (83).

Fue muy similar para Calderón la temporada siguiente, cuando ayudó al surgimiento. Los White Sox desafíaron a los Atléticos de Oakland por el título de la división. Calderón fue un componente clave en la ofensiva de Chicago, terminando el año con 44 dobles (George Brett y Jody Reed lideraron la liga con 45 cada uno), bateando para .273 y anotando 74 carreras. Robó 32 bases, el máximo de su carrera y mejoró tremendamente como fildeador, una parte de su juego que no pasó desapercibida para el manager de los Medias Rojas, Jeff Torborg.

"No tienes que defender a Iván en las últimas entradas", dijo Torborg. "En todo caso, querrás usarlo para defender a alguien. Me dijo en septiembre pasado que no le gustaba ser un bateador designado. Le dije: "Demuéstramelo la próxima primavera". Y lo hizo ". 18

Aún así, después de la temporada de 1990, los Medias Blancas cambiaron a Calderón a los Expos por Tim Raines. Fue una transición difícil para Calderón, que no solo estaba reemplazando a un ícono de Montreal, sino que también se encontraba en medio de una negociación de contrato muy pública.

Aún, a un año de la agencia libre, Calderón, de 29 años, buscaba sacar provecho de su reciente éxito con un contrato a largo plazo. Su agente, Jaime Torres, dijo que buscaban un contrato en el "barrio" de cuatro años y $ 9 millones19. “Les hemos dicho (a los Expos) que si no tenemos un contrato plurianual firmado antes del arbitraje, entonces Iván dejará Montreal después de la temporada de 1991 ”, dijo Torres.20

Al final, Calderón no consiguió su contrato de cuatro años, pero consiguió casi $ 8 millones repartidos en tres temporadas. Y aunque no se ganó el cariño de los fanáticos o la gerencia de Montreal antes de la temporada, Calderón les dio mucho de qué alegrar una vez que comenzaron los juegos, lo que le valió los honores de jugador del mes del equipo en abril y mayo. 21 Fue nombrado para participar en el Juego de Estrellas en julio (su única aparición en el Juego de Estrellas). Calderón terminó comenzando en lugar del toletero lesionado de los Mets, Darryl Strawberry. Respondió con sencillo y una base única y robada.

Al final de la temporada, Calderón volvió a ser uno de los jardineros izquierdos más productivos del béisbol, bateando  .300 de promedio con 19 jonrones, 75 carreras impulsadas y 31 bases robadas. Estuvo limitado a tareas de bateador emergente durante el último mes debido a su molesto hombro izquierdo. Calderón se sometió a una cirugía en el hombro el 27 de septiembre para reparar lo que se describió como un "desgarro del labrum bien definido y un tendón del bíceps parcialmente desgarrado". 22

Los Expos tenían grandes esperanzas de que el hombro de Calderón se recuperara en 1992, pero no fue así. Recibió varias inyecciones de cortisona a partir de los entrenamientos de primavera y bateó bastante bien cuando pudo estar en el campo. Pero esos días no eran suficientes. A mediados de junio, Calderón fue colocado en la lista de lesionados por tercera vez en esa temporada.

 

 “En este momento no siento fuerzas aquí, no hay nada”, dijo en junio23. En julio, dijo: “Sé que algo anda mal porque cada vez que muevo el hombro puedo sentir cómo hace clic” 24.

Fue operado de nuevo en el hombro a fines de junio y pudo regresar al campo en septiembre, terminando el año con una nota positiva. Bateó .309 en 25 juegos de septiembre, sirviendo principalmente como jardinero izquierdo titular.

Esos números fueron lo suficientemente buenos como para incitar a los Medias Rojas de Boston a cambiar por Calderón en la temporada baja, aunque la devolución que obtuvieron los Expos mostró cuán lejos habían caído sus acciones. Montreal recibió al lanzador oficial Mike Gardiner y al abridor de ligas menores Terry Powers.

El viejo toletero lesionado jugó con regularidad para los Medias Rojas durante los primeros meses de la temporada, pero bateó en los bajos .200 sin casi poder. Boston liberó a Calderón a mediados de agosto. Los White Sox lo contrataron para el último mes de la temporada, con la esperanza de que los ayudara en la recta final. Chicago ganó la división, pero Calderón no contribuyó mucho en los nueve partidos que jugó y no fue incluido en el roster de postemporada del equipo. Volvió a jugar en las Grandes Ligas, inclusive jugo como bateador designado para Santurce en la liga de invierno de Puerto Rico después de la temporada, e incluso llegó al equipo de estrellas.25

En Puerto Rico, comenzó a criar gallos para las peleas de gallos (Puerto Rico legal). También se dice que trabajó como fiador informal, prestando dinero a amigos y conocidos, una decisión que muchos creían que contribuyó a su asesinato.26

Ruben Sierra y Bernie Williams estuvieron entre los que asistieron al servicio conmemorativo de Calderón en Puerto Rico.27 Sierra fue descrito como un socio comercial de Calderón. Williams recordó a Calderón por tomarlo bajo su protección cuando era un adolescente en la liga de invierno.

“Nunca olvidaré la vez que Iván Calderón me regaló uno de sus guantes durante la temporada 1985-86, cuando practiqué con Caguas”, dijo Williams.28

La muerte de Calderón se lamentó en Chicago, donde tuvo la mayor parte de su éxito en las Grandes Ligas. Ken Harrelson, quien negoció por Calderón durante su única temporada como gerente general, dijo que el extravagante jardinero era un jugador competitivo y un compañero de equipo popular en la casa club de los White Sox.

"Lo amé desde la primera vez que lo vi", dijo Harrelson.29

Calderón había perdido el contacto con la mayoría de sus compañeros de equipo a lo largo de los años, pero fue recordado de la forma en que la mayoría de los peloteros quieren ser. "Mirarías a Iván con todas las joyas y te imaginarías a un tipo que era llamativo y no funcionaba, pero era todo lo contrario", dijo Greg Walker, compañero de equipo de los Medias Blancas. "Era un out duro, un tipo en la mitad de la alineación que jugó bien el juego". 30

A Calderón le sobrevivieron su esposa, Elisabeth Figueroa, y sus dos hijos. Tenía otros cinco hijos de relaciones anteriores31.

Esta biografía apareció en “Puerto Rico y el béisbol: 60 biografías” (SABR, 2017), editado por Bill Nowlin y Edwin Fernández.

Notas

1 Teddy Greenstein, “Sox’s Calderon Was a ‘Gamer,’” Chicago Tribune, December 29, 2003.

2 “N.L. East: Montreal Expos,” The Sporting News, March 25, 1991: 44.

3 Associated Press, “Robbery Ruled Out in Death of Baseball Player,” Puerto Rico Herald, December 29, 2003.

4 Sharon Robb, “Calderon Looking to Rule the Roost with New Team,” Sun-Sentinel (Fort Lauderdale, Florida), March 14, 1991.

5 White Sox Media Guide, 1987.

6 Sharon Robb, “Calderon Looking To Rule The Roost With New Team.”

7 Noel Piñeiro Planas, “Muere el ex Buscador de Talento de Béisbol Luis Rosa,” primerahora.com, August 6, 2014, at primerahora.com/deportes/beisbol/nota/muereelexbuscadordetalentodebeisbolluisrosa-1027086/

8 “Minor Leagues: Class AA Notes,” The Sporting News, August 1, 1983: 41-42.

9 Peter Gammons, “AL Notes,” The Sporting News, November 14, 1983: 48.

10 Bill Plaschke, “A.L. West: Seattle Mariners,” The Sporting News, August 19, 1985: 18.

11 “A.L. West: Seattle Mariners,” The Sporting News, May 19, 1986: 21.

12 Ibid.

13 Joe Goddard, “Calderon in the Picture,” The Sporting News, October 5, 1987: 21.

14 Ibid.

15 Moss Klein, “A.L. Beat,” The Sporting News, June 1, 1987: 24.

16 “A.L. West: Chicago White Sox,” The Sporting News, August 10, 1987: 21. See also “CWS@DET: Calderon Climbs Fence to Rob Trammell,” Youtube, youtube.com/watch?v=3j3KyTvnhv8

17 “A.L. West: Chicago White Sox,” The Sporting News, May 9, 1988: 17.

18 “A.L. West: Chicago White Sox,” The Sporting News, July 16, 1990: 14.

19 “N.L. East: Montreal Expos,” The Sporting News, February 4, 1991: 38.

20 “N.L. East: Montreal Expos,” The Sporting News, January 28, 1991: 36.

21 Montreal Expos Media Guide, 1992.

22  Ibid.

23 “N.L. East: Montreal Expos,” The Sporting News, June 22, 1992: 17.

24 “N.L. East: Montreal Expos,” The Sporting News, July 29, 1992: 16.

25 Thomas E. van Hyning, The Santurce Crabbers: Sixty Seasons of Puerto Rican Winter League Baseball (Jefferson, North Carolina: McFarland & Co. Inc., 1990), 170.

26 Toronto Star, December 30, 2003: C14.

27 Toronto Star, December 31, 2003: E07.

28 Van Hyning, 209.

29 Greenstein.

30 Ibid.

31 Toronto Star, December 30, 2003: C14.